Friedrich List, el precursor de la escuela histórica alemana

Friedrich List (1789-1846) fue uno de los teóricos del comercio más influyentes y uno de los precursores de la economía política nacionalista. Además se convirtió en una de las figuras con más trascendencia en Alemania. Sus opiniones políticas provocaron que tuviera que abandonar la universidad en la que estudiaba. Emigró a América, donde siguió trabajando para la unificación económica y política de Alemania. De hecho, es considerado como uno de los principales impulsores del movimiento que surgió para la confederación de los estados alemanes.

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Según List, las fuerzas productivas están formadas por tres tipos de capital: el capital natural (tierra, mar, recursos minerales…), capital material (materias primas, maquinaria…) y capital mental (habilidades, formación, gobierno…).

Para la creación de riqueza tiene más importancia el capital mental que cualquiera de los otros dos. Por lo tanto, las políticas económicas deben ir encaminadas a desarrollar el capital mental, ya que a partir de su desarrollo también aumentarán los otros dos capitales. Para clarificar esto puso un ejemplo:

Imaginemos dos familias, cada una con una granja y cinco hijos. El padre de la primera familia deposita sus ahorros en el banco y mantiene a sus hijos en el trabajo del campo. Por el contrario, el padre de la segunda familia invierte sus ahorros en la educación de sus hijos. Dos de sus hijos reciban la formación destinada a convertirlos en propietarios competentes de la granja, mientras que los otros a aprender otras profesiones.

A la muerte de los padres, el futuro de estas dos familias será diferente debido a que los padres han seguido políticas distintas. En la primera familia el patrimonio tendrá que ser dividido en cinco partes. El área para el cultivo que anteriormente utilizaba una familia ahora tendrá que ser explotado por los de cinco. Por lo tanto, el destino de la primera familia será el de la pobreza y la ignorancia. Por el contrario, tras la muerte del padre de la segunda familia, su patrimonio se dividirá sólo en dos, y debido al buen manejo de estos herederos capacitados, cada parte será capaz de producir tanto como el conjunto dado antes. Los otros tres hermanos ya estarán obteniendo ingresos seguros por sí mismos en cualquier profesión.

En resumen, aunque en ambos casos los padres buscaban el bienestar de la familia, cada uno tenía diferentes conceptos de riqueza que produjeron diferentes resultados. Mientras  el primer padre identifica la riqueza con el capital material, el segundo identifica la riqueza con el capital mental. Según List, el primer padre actuó de acuerdo con las concepciones materialistas de los seguidores de Adam Smith, mientras que el segundo padre actuó de acuerdo a una teoría orientada al capital humano.

Con este ejemplo queda patente la crítica al concepto de desarrollo económico elaborado por Adam Smith, ya que para él es mucho más importante el capital mental que la acumulación de capital material.

Por lo tanto, para List, el capital humano es la principal causa del desarrollo económico y el gobierno es el que se debe encargar de educar a la población con el fin de aumentar el valor de este tipo de capital.

En cuanto a la política comercial, aunque List no era un proteccionista a ultranza, sí creía que la protección estaba justificada en algunas etapas criticas de la historia. Hace uso de muchos ejemplos tomados de la historia que demuestran que la protección económica es el único camino que se le ofrece a una nación emergente para consolidarse.

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